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Homo floresiensis, surnommé « le Hobbit », était un ancien hominin qui vivait jusqu’à il y a au moins 17 000 ans.

Les scientifiques ont découvert le premier fossile de H. floresiensis, ainsi que des outils en pierre et des restes d’animaux, en 2003 dans la grotte de Liang Bua (LB) sur l’île indonésienne isolée de Flores, selon un article de Nature de 2004. Ce premier spécimen – un 3,5 pieds de haut (1.06 mètre), une femelle adulte de 30 ans appelée LB1 – comprend un crâne presque complet et un squelette associé, qui comprend plusieurs os des membres, des os des mains et des pieds et un bassin partiel, selon la revue Nature.

« Son squelette associé est l’une des choses qui rend ce spécimen assez excitant », a déclaré Mark Collard, anthropologue biologique à l’Université Simon Fraser de Burnaby, en Colombie-Britannique, à Live Science. « Nous n’avons pas beaucoup de squelettes associés d’hominines en dehors des Néandertaliens. »

La petite taille de LB1 a valu à l’espèce le surnom de « le Hobbit », d’après le petit peuple du livre du même nom de J.R.R. Tolkien.

En plus de LB1, les archéologues ont découvert plus tard des restes de mâchoires et de squelettes d’au moins huit autres individus minuscules, selon un article paru en 2009 dans le Journal of Human Evolution. La petite taille de ces spécimens suggère que LB1 n’était pas une anomalie.

La datation initiale des restes du hobbit a donné à l’espèce une tranche d’âge de 74 000 à 17 000 ans. Cependant, la datation des outils associés et des dépôts de sédiments où les restes ont été découverts suggère que H. floresiensis a peut-être vécu il y a 95 000 ans jusqu’à il y a environ 12 000 ans, selon un article publié en 2005 dans Nature.

On ne sait pas exactement comment H. floresiensis s’inscrit dans l’arbre généalogique des hominines — qui comprend les espèces qui ont évolué après que la lignée humaine (du genre Homo) se soit séparée des chimpanzés. Les scientifiques ont débattu de savoir si les spécimens du hobbit représentent une espèce éteinte dans l »arbre généalogique humain, peut-être une ramification accroupie de L »Homo erectus, un 1.hominidé âgé de 8 millions d’années et le premier à avoir des proportions corporelles comparables à celles de l’Homo sapiens moderne. Des arguments plus récents suggèrent que les spécimens hobbits pourraient avoir évolué à partir d’une hominine pré-H. erectus.

En fait, les scientifiques ont cherché à en savoir plus sur l’évolution de ce hobbit, à la recherche d’indices, par exemple, pour les ancêtres des hobbits sur d’autres îles indonésiennes. Dans une étude, détaillée dans le Jan. 14, 2016, numéro de la revue Nature, une équipe de chercheurs a cherché de tels indices sur l’île indonésienne de Sulawesi, située entre Flores et l’Asie continentale. Là, ils ont trouvé des outils en pierre datant d’au moins 118 000 ans, suggérant qu’un ancêtre hobbit vivait sur l’île avant que les humains modernes n’apparaissent il y a environ 50 000 ans, a déclaré le chercheur errit van den Bergh, paléontologue et zooarchéologue à l’Université de Wollongong en Australie. Les chercheurs ne savent pas qui était cet outilleur, bien que trois candidats possibles soient: les hobbits, l’Homo erectus et les Denisovans, proches parents des Néandertaliens.

Pour étudier la microencéphalie, une équipe de scientifiques dirigée par Dean Falk, paléoneurologue à la Florida State University, a comparé les reconstructions tridimensionnelles générées par ordinateur, appelées « endocasts », de cerveaux de neuf humains modernes microcéphales avec ceux de 10 cerveaux humains modernes normaux. Ils ont constaté que deux rapports créés à l’aide de différentes mesures du crâne pouvaient distinguer avec précision les humains normaux (crâne, à droite) des microcéphales. Lorsque l’équipe de Falk a appliqué ce système de classification à une endocast virtuelle du crâne du Hobbit (à gauche), elle a constaté que ses caractéristiques ressemblaient plus à celles d’un humain normal qu’à celles d’un microcéphale. (Crédit d’image: Professeur Peter Brown, Université de Nouvelle-Angleterre)

À quoi ressemblait le hobbit?

Sur la base de LB1, les experts estiment que H. floresiensis pesait entre 35 et 79 lb. (16 et 36 kg), selon un article de Nature de 2004 décrivant le spécimen.

Les spécimens du hobbit présentent un ensemble unique de caractéristiques ancestrales (traits primitifs conservés d’une espèce ancêtre) et de caractéristiques dérivées (caractéristiques évoluées non partagées par les ancêtres). Ils avaient des crânes qui ressemblaient aux premières espèces d’Homo, y compris un front plat et incliné et un visage court et plat; cependant, leurs dents et leurs mâchoires ressemblaient davantage à des Australopithèques (ancêtres de l’Homo), selon la Nature.

De plus, dans une étude publiée en 2007 dans la revue Science, des chercheurs ont analysé de près trois os du poignet de LB1 et ont découvert qu’ils ressemblaient plus à ceux des singes qu’aux humains modernes. Cette découverte impliquait que H. floresiensis était en effet une espèce distincte de l’homme moderne.

En 2012, Susan Hayes, chercheuse principale à l’Université de Wollongong, en Nouvelle-Galles du Sud, en Australie, et ses collègues ont étoffé le visage de la femme hobbit en téléchargeant des informations provenant de scans d’imagerie 3D de son crâne dans un programme d’infographie. Comparé aux portraits du hobbit par des paléo-artistes, la représentation faciale de H. floresiensis par Hayes montre des traits humains plus modernes au lieu de traits ressemblant à des singes. Le hobbit, dans cette représentation, n’a pas d’yeux de biche féminins, et il lui manque beaucoup de front. De plus, le portrait nouvellement modélisé a un visage plus large et plus court et une structure nasale relativement moderne que les modèles de visage précédents, selon l’étude 2013 des chercheurs dans le Journal of Archaeological Science.

Que savons-nous d’autre de l’Homo floresiensis ?

Lorsque les chercheurs ont découvert H. floresiensis pour la première fois, ils ont également découvert des outils en pierre et des restes d’animaux dans les mêmes couches de sédiments de la grotte de Liang Bua. Les outils étaient simples et de type Oldowan, ressemblant aux types d’outils les plus anciens et les plus primitifs dans les archives fossiles.

Les restes d’animaux comprenaient ceux des dragons de Komodo, des rats, des chauves-souris et des Stégodons (un éléphant cochon éteint) juvéniles. Les restes de Stégodon ont montré des traces de coupures, suggérant que H. floresiensis a massacré les animaux, tandis que des os carbonisés et des roches fissurées par le feu suggèrent que les hobbits ont exploité le feu, selon le document de Nature de 2005.

À l’intérieur de la grotte de Liang Bua, les scientifiques ont trouvé plus tard plusieurs fossiles d’oiseaux, y compris des os d’ailes et de jambes provenant de ce qui semble avoir été une cigogne de près de 1,8 mètre (6 pieds de haut), selon une étude publiée en 2010 dans le Zoological Journal of the Linnean Society. La cigogne marabou (Leptoptilos robustus), qui vivait il y a quelque temps entre 20 000 et 50 000 ans, se serait nourrie de poissons, de lézards, d’autres oiseaux possibly et peut-être même de jeunes hobbits, bien qu’il n’y ait aucune preuve directe de ce genre de festin, disent les chercheurs.

La recherche s’est également concentrée sur la question de savoir si les hobbits vivaient ou non aux côtés des humains modernes, qui se seraient probablement présentés sur des îles indonésiennes comme Flores il y a environ 50 000 ans, disent les scientifiques. Des travaux antérieurs avaient suggéré que les hobbits occupaient la grotte il y a environ 12 000 à 95 000 ans, fournissant un large chevauchement entre les hobbits et leurs parents plus gros. Dans des recherches plus récentes, publiées en ligne le 30 mars 2016 dans la revue Nature, les scientifiques ont trouvé des preuves que les hobbits avaient disparu de l’île plus tôt que ces dates précédentes. En exposant de nouvelles couches de la grotte de Liang Bua et en analysant les sédiments et les fossiles qu’elle contient, les scientifiques ont conclu que l’Homo floresiensis était vivant et donnait des coups de pied dans la grotte il y a entre 190 000 et 50 000 ans. Même si les deux vivaient côte à côte, cela n’aurait pas duré longtemps, ont déclaré les chercheurs.

Homo floresiensis était-il une espèce distincte?

Les critiques ont soutenu que le spécimen appartenait à un humain éteint avec une microcéphalie, une condition pathologique caractérisée par une petite tête (on estime que le hobbit a un cerveau d’environ un tiers de la taille des humains modernes), une petite taille et une déficience intellectuelle.

Pour déterminer si H. floresiensis était vraiment un humain moderne atteint de microcéphalie, les chercheurs ont créé des endocastes du cerveau d’humains en bonne santé et de ceux atteints de microcéphalie, en trouvant deux rapports crâniens qui distinguaient les deux. Après avoir appliqué cette méthode sur le crâne de H. floresiensis, l’équipe a conclu en 2007 dans la revue &Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) que les caractéristiques du hobbit étaient plus proches d’un humain moderne typique qu’une personne microcéphale, suggérant que les petits hominins n’avaient pas de microcéphalie.

Une étude publiée en 2013 dans la revue Proceedings of the Royal Society B a révélé que H. floresiensis avait un cerveau plus grand qu’on ne le pensait. Le scanner du crâne du hobbit a suggéré que son cerveau mesurait environ 426 centimètres cubes (près de 26 pouces cubes), au lieu des 400 cm cubes couramment cités. C’est plus d’un tiers de la taille du cerveau humain moderne, qui possède un volume moyen d’environ 1 300 cm cubes, soit 79 pouces cubes.

Les résultats suggèrent que H. erectus pourrait être l’ancêtre de H. floresiensis, car les spécimens javanais de H. erectus avaient un cerveau d’environ 860 cm cubes (52 pouces cubes). Alternativement, le hobbit peut avoir évolué à partir de H. habilis, dont le cerveau ne mesurait qu’environ 600 cm cubes (37 pouces cubes), a suggéré la recherche.

Plus récemment, une équipe de recherche a utilisé un argument pathologique différent pour suggérer que H. floresiensis n’était pas une espèce distincte. Dans leur étude, publiée en 2014 dans PNAS, ils ont soutenu que les caractéristiques crâniennes de LB1 sont un diagnostic du syndrome de Down.

Cependant, dans une lettre PNAS répondant à l’article, Collard et ses collègues ont réfuté cette affirmation, arguant que H. floresiensis n’a pas la structure de la mâchoire — en particulier le menton — qui est une caractéristique déterminante de l’Homo sapiens (les auteurs de l’étude originale ont écrit plus tard une autre réponse pour réaffirmer leur position).

« Il y a eu beaucoup d’attention sur les pathologies possibles de ces spécimens, en particulier LB1 », a déclaré Collard. « axé sur la pathologie des spécimens sans démontrer quoi que ce soit qui les relie à Homo sapiens. »Alors que LB1 pourrait très bien avoir une sorte de pathologie, « elle n’a pas de caractéristiques qui nous porteraient à penser qu’elle est un Homo sapiens pathologique », a-t-il ajouté.

Dans une étude publiée le 22 juillet dans les Proceedings of the Royal Society B, Collard et ses collègues ont compilé un ensemble de données contenant 380 caractéristiques crâniennes et dentaires pour les 20 espèces d’hominines connues. Après avoir analysé et comparé ces caractéristiques à l’aide de modèles statistiques, ils ont conclu que H. floresiensis était, en effet, une espèce distincte et pas seulement un humain de petit corps ou déformé.

De plus, l’analyse suggère que le hobbit est un descendant d’un hominin pré-H. erectus à petit corps qui a migré hors d’Afrique et vers l’Asie du Sud-Est. Cela implique que H. erectus n’a peut-être pas été le premier hominin à migrer hors d’Afrique (étant donné que le hobbit vivait en Asie mais n’a pas évolué à partir de H. erectus), selon l’étude.

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