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Homo floresiensis, apodado «el Hobbit», fue un antiguo homínido que vivió hasta por lo menos 17.000 años.

Los científicos descubrieron el primer fósil de H. floresiensis, junto con herramientas de piedra y restos de animales, en 2003 en la cueva Liang Bua (LB) en la remota isla indonesia de Flores, según un artículo de Nature de 2004. Este primer espécimen — un 3,5 pies de altura (1.06 metros), mujer adulta de 30 años llamada LB1, compuesta por un cráneo casi completo y un esqueleto asociado, que incluye varios huesos de extremidades, huesos de manos y pies y una pelvis parcial, según la revista Nature.

«Su esqueleto asociado es una de las cosas que hace que este espécimen sea bastante emocionante», dijo Mark Collard, antropólogo biológico de la Universidad Simon Fraser en Burnaby, Columbia Británica, a Live Science: «No tenemos muchos esqueletos asociados de homínidos fuera de los Neandertales.»

La pequeña construcción de LB1 le valió a la especie el apodo de «el Hobbit», en honor a la pequeña gente del libro del mismo nombre de J. R. R. Tolkien.

Además de LB1, los arqueólogos descubrieron más tarde restos de mandíbulas y esqueletos de al menos otros ocho individuos diminutos, según un artículo de 2009 en el Journal of Human Evolution. La baja estatura de estos especímenes sugiere que LB1 no era una anomalía.

La datación inicial de los restos de hobbit dio a la especie un rango de edad de 74.000 a 17.000 años atrás. Sin embargo, la datación de las herramientas asociadas y los depósitos de sedimentos donde se descubrieron los restos sugiere que H. floresiensis pudo haber vivido desde hace 95.000 años hasta hace unos 12.000 años, según un artículo de 2005 en Nature.

No está claro cómo encaja H. floresiensis en el árbol genealógico de los homínidos, que incluye a aquellas especies que evolucionaron después de que el linaje humano (del género Homo) se separara de los chimpancés. Los científicos han debatido si los especímenes de hobbit representan una especie extinta en el árbol genealógico humano, tal vez una rama en cuclillas del Homo erectus, un 1.homínido de 8 millones de años y el primero en tener proporciones corporales comparables a las del Homo sapiens moderno. Argumentos más recientes sugieren que los especímenes de hobbit pueden haber evolucionado a partir de un homínido pre-H. erectus.

De hecho, los científicos han tratado de aprender más sobre la evolución de este hobbit, buscando pistas, por ejemplo, para ancestros hobbit en otras islas indonesias. En un estudio, detallado en el Ene. el 14 de diciembre de 2016, en la revista Nature, un equipo de investigadores buscó esas pistas en la isla indonesia de Sulawesi, situada entre Flores y Asia continental. Allí, encontraron herramientas de piedra que datan de al menos 118,000 años, lo que sugiere que un ancestro hobbit vivió en la isla antes de que los humanos modernos aparecieran hace unos 50,000 años, dijo el investigador del estudio errit van den Bergh, paleontólogo y zooarqueólogo de la Universidad de Wollongong en Australia. Los investigadores no están seguros de quién fue este fabricante de herramientas, aunque tres posibles candidatos son: los hobbits, el Homo erectus y los Denisovanos, parientes cercanos de los neandertales.

Para investigar la microencefalia, un equipo de científicos dirigido por Dean Falk, un paleoneurólogo de la Universidad Estatal de Florida, comparó reconstrucciones tridimensionales generadas por computadora, llamadas «endocastos», de cerebros de nueve humanos modernos microcefálicos con los de 10 cerebros humanos modernos normales. Encontraron dos proporciones creadas usando diferentes mediciones de cráneo que podían distinguir con precisión a los humanos normales (cráneo, derecha) de los microcéfalos. Cuando el equipo de Falk aplicó este sistema de clasificación a un endocast virtual del cráneo del Hobbit (izquierda), encontraron que sus características se parecían más a las de un humano normal que a las de un microcéfalo. (Crédito de la imagen: Profesor Peter Brown, Universidad de Nueva Inglaterra)

¿Cómo era el hobbit?

Con base en LB1, los expertos estiman que H. floresiensis pesaba entre 35 y 79 libras. (16 y 36 kg), según un artículo de Nature de 2004 que describe el espécimen.

Los especímenes de hobbit muestran un conjunto único de rasgos ancestrales (rasgos primitivos conservados de una especie ancestro) y rasgos derivados (rasgos evolucionados no compartidos por los ancestros). Tenían cráneos que se parecían a las primeras especies Homo, incluyendo una frente plana e inclinada y una cara corta y plana; sin embargo, sus dientes y mandíbulas se parecían más al Australopithecus (ancestros Homo), según la Naturaleza.

Además, en un estudio de 2007 en la revista Science, los investigadores analizaron de cerca tres huesos de muñeca de LB1 y encontraron que se parecían más a los de los simios que a los humanos modernos. Este hallazgo implicaba que H. floresiensis era de hecho una especie separada de los humanos modernos.

En 2012, Susan Hayes, investigadora sénior de la Universidad de Wollongong, Nueva Gales del Sur, Australia, y sus colegas dieron cuerpo a la cara de la hobbit al cargar información de escaneos de imágenes en 3D de su cráneo en un programa de gráficos por computadora. En comparación con los retratos del hobbit de paleo-artistas, la representación facial de Hayes de H. floresiensis mostró rasgos humanos más modernos en lugar de rasgos similares a monos. El hobbit, en esta representación, no tiene ojos femeninos de cierva, y le falta mucho de frente. Además, el retrato recién modelado tiene una cara más ancha y corta y una estructura nasal comparativamente moderna que los modelos faciales anteriores, según el estudio de 2013 de los investigadores en el Journal of Archaeological Science.

¿Qué más sabemos sobre el Homo floresiensis?

Cuando los investigadores descubrieron por primera vez H. floresiensis, también descubrieron herramientas de piedra y restos de animales en las mismas capas de sedimentos de la cueva Liang Bua. Las herramientas eran simples y de estilo Oldowano, pareciéndose a los tipos de herramientas más antiguos y primitivos del registro fósil.

Los restos de animales incluyeron los juveniles de dragones de Komodo, ratas, murciélagos y Stegodon (un elefante pigmeo extinto). Los restos de Stegodon mostraron evidencia de marcas de corte, lo que sugiere que H. floresiensis mató a los animales, mientras que los huesos carbonizados y las rocas rotas al fuego sugieren que los hobbits utilizaron el fuego, según el artículo de Nature de 2005.

Dentro de la cueva Liang Bua, los científicos encontraron más tarde varios fósiles de aves, incluidos huesos de alas y patas de lo que parece haber sido una cigüeña de casi 6 pies de altura (1,8 metros), según un estudio de 2010 en el Zoological Journal of the Linnean Society. La cigüeña marabú (Leptoptilos robustus), que vivió entre 20.000 y 50.000 años atrás, se habría alimentado de peces, lagartos, otras aves possibly y posiblemente incluso de hobbits juveniles, aunque no hay evidencia directa de ese tipo de festines, dicen los investigadores.

La investigación también se ha centrado en la cuestión de si los hobbits vivían o no junto a los humanos modernos, que probablemente habrían aparecido en islas indonesias como Flores hace unos 50,000 años, dicen los científicos. El trabajo anterior había sugerido que los hobbits ocuparon la cueva entre hace unos 12.000 y 95.000 años, proporcionando una amplia superposición entre los hobbits y sus parientes de cuerpo más grande. En investigaciones más recientes, publicadas en línea el 30 de marzo de 2016 en la revista Nature, los científicos encontraron evidencia de que los hobbits desaparecieron de la isla antes de esas fechas anteriores. Al exponer nuevas capas de la cueva Liang Bua y analizar el sedimento y los fósiles dentro de ella, los científicos concluyeron que el Homo floresiensis estaba vivo y coleando en la cueva entre 190.000 y 50.000 años atrás. Incluso si los dos vivieran juntos, no habría sido por mucho tiempo, dijeron los investigadores.

¿Era Homo floresiensis una especie separada?

Los críticos han argumentado que el espécimen pertenecía a un humano extinto con microcefalia, una condición patológica caracterizada por una cabeza pequeña (se estima que el hobbit tiene un cerebro de aproximadamente un tercio del tamaño de los humanos modernos), baja estatura y discapacidad intelectual.

Para averiguar si H. floresiensis era realmente un humano moderno con microcefalia, los investigadores crearon endocastos de los cerebros de humanos sanos y de aquellos con microcefalia, encontrando dos proporciones de cráneo que distinguían a los dos. Después de aplicar este método al cráneo de H. floresiensis, el equipo concluyó en 2007 en la revista& Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) que las características del hobbit estaban más cerca de un humano moderno típico que de una persona microcefálica, lo que sugiere que los pequeños homínidos no tenían microcefalia.

Un estudio publicado en 2013 en la revista Proceedings of the Royal Society B reveló que H. floresiensis tenía un cerebro más grande de lo que se pensaba. La tomografía computarizada del cráneo del hobbit sugirió que su cerebro era de aproximadamente 426 centímetros cúbicos (casi 26 pulgadas cúbicas), en lugar de los comúnmente citados 400 centímetros cúbicos. Eso es más de un tercio del tamaño del cerebro humano moderno, que cuenta con un volumen promedio de aproximadamente 1,300 cm cúbicos, o 79 pulgadas cúbicas.

Los hallazgos sugieren que H. erectus puede ser el ancestro de H. floresiensis, ya que los especímenes javaneses de H. erectus tenían cerebros de aproximadamente 860 cm cúbicos (52 pulgadas cúbicas) de tamaño. Alternativamente, el hobbit puede haber evolucionado a partir de H. habilis, cuyos cerebros eran de solo 600 cm cúbicos (37 pulgadas cúbicas), sugirió la investigación.

Más recientemente, un equipo de investigación utilizó un argumento patológico diferente para sugerir que H. floresiensis no era una especie distinta. En su estudio, publicado en 2014 en PNAS, argumentaron que las características craneales de LB1 son diagnósticas del síndrome de Down.

Sin embargo, en una carta de PNAS en respuesta al artículo, Collard y sus colegas refutaron esta afirmación, argumentando que H. floresiensis carece de la estructura de la mandíbula, específicamente la barbilla, que es una característica definitoria del Homo sapiens (los autores del estudio original escribieron más tarde otra respuesta para reafirmar su postura).

«Se ha prestado mucha atención a las posibles patologías de estos especímenes, en particular a la LB1», dijo Collard. «centrado en la patología de los especímenes sin demostrar nada que los vincule con el Homo sapiens.»Si bien LB1 podría muy bien tener algún tipo de patología, «no tiene características que nos lleven a pensar que es un Homo sapiens patológico», agregó.

En un estudio publicado el 22 de julio en las Actas de la Royal Society B, Collard y sus colegas compilaron un conjunto de datos que contenía 380 características de cráneo y dentales para las 20 especies de homínidos conocidas. Después de analizar y comparar estas características utilizando modelos estadísticos, concluyeron que H. floresiensis era, de hecho, una especie distinta y no solo un humano de cuerpo pequeño o deforme.

Además, el análisis sugiere que el hobbit es un descendiente de un homínido de cuerpo pequeño pre-H. erectus que emigró de África y al sudeste asiático. Esto implica que H. erectus puede no haber sido el primer homínido en emigrar de África (dado que el hobbit vivió en Asia pero no evolucionó de H. erectus), según el estudio.

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